Bibliothèque en ligne

En gros, en France, un texte tombe dans le domaine public lorsque son auteur est décédé depuis 70 ans. Les années de guerre (1914-19 et 1938- 48) comptent double. Lorsqu'un texte est dans le domaine public, tout le monde est libre de le reproduire et de le rediffuser. Cela n'autorise pas pour autant une mutilation ou une déformation de l'oeuvre: le droit moral de l'auteur (respect de l'oeuvre, paternité) est, lui, intemporel.

Voici en substance ce que dit Wikipedia sur le projet Gutenberg (http://fr.wikipedia.org/wiki/Projet_Gutenberg) :
Le projet Gutenberg fut lancé 1971 au niveau mondial pour créer une bibliothèque de versions électroniques libres (parfois appelés e-texts) de livres physiquement existants.
Les textes fournis sont essentiellement du
domaine public, soit parce qu'ils n'ont jamais été sous copyright, soit parce que leur copyright a expiré.

Aujourd'hui, le projet Gutenberg annonce plus de 25 000 livres dans sa collection dont 1465 en français que l'on peut télécharger sur http://www.gutenberg.org/browse/languages/fr. Bien sûr, la majorité des textes sont en anglais.
On trouve une étude détaillée de ce projet sur http://www.etudes-francaises.net/dossiers/gutenberg_fr.htm et une liste de textes à télécharger sur  http://www.gutenberg.org/browse/languages/fr 
Aussi de nombreux textes peuvent être téléchargés sur la bibliothèque électronique de Lisieux : http://www.bmlisieux.com/sommaire.htm

J'ai personnellement et modestement participé à ce projet dans le cadre de l'ABU, Association des Bibliophiles Universels  http://abu.cnam.fr/ qui a été créée par une petite équipe du CNAM. Elle a produit 288 textes, ce qui est peu en regard des 1485 textes français. Elle a cessé toute activité en 2002, son site est toujours opérationnel, mais pour prévenir une interruption intempestive j'ai téléchargé l'ensemble des textes présentés ci-dessous.

Les textes suivants proviennent de l'ABU. Ils sont au format html, le copyright - un peu ennuyeux - est placé en tête. Il suffit de cliquer sur un lien pour lire le texte, ou l'imprimer si on ne supporte pas la lecture sur écran.
J'ai numérisé deux romans de Maupassant et un de Loti pour lesquels je suis cité en tant que "Copiste".
En quoi consiste ce travail digne d'un bénédictin : il faut se procurer un exemplaire du livre et, pour chaque page, la scanner, donner l'image obtenue à un logiciel de reconnaissance des caractères (OCR) et corriger manuellement les quelques erreurs résiduelles. La lecture de l'ouvrage ainsi réalisée n'est pas sans intérêt car on est obligé de lire attentivement et lentement.

 http://www.ebooksgratuits.com/ (cliquez sur "la suite" à la page d'accueil) offre aussi un très grand choix de livres gratuits (domaine public) en plusieurs formats (Word, html, pdf et celui des "E-books".)
Interface très commode. Certains sont illustrés.